Three Ways Bill «Bojangles» Robinson Changed Dance Forever

Bill «Bojangles» Robinson, nacido en este día en 1878, fue uno de los artistas más talentosos de principios del siglo XX.

Su carrera se desarrolló en el contexto de las leyes sobre cómo los artistas negros podían representarse a sí mismos en el escenario y con quién podían actuar. Pero el talento de Robinson y el salario que llegó a comandar le permitieron burlarse de algunas de esas convenciones, a veces ayudando a cambiarlas. Aquí hay tres cosas que Robinson hizo que ayudaron a cambiar las restricciones para los artistas negros:

1. Interpretado en solitario

Según la autora Constance Valis Hill, al principio de su carrera, Robinson, al igual que otros artistas negros, tuvo que cumplir con la llamada regla de «dos colores» del vodevil. Esta regla estipulaba que los artistas negros no podían aparecer solos en el escenario. Así que Robinson se asoció con varios otros vaudevillianos negros, incluido George W. Cooper en 1902, escribe Hill.

Robinson y Cooper se hicieron famosos por sus actos, actuando juntos hasta 1916. «Interpretando el papel de tonto para el hombre heterosexual de Cooper, el atuendo de escenario de Robinson consistía en un traje de payaso con un tutú sobre pantalones largos y un derby colocado en su cabeza», escribe Hill. «Su nuevo acto aprovechó las habilidades cómicas de Robinson para hacerse pasar por un automóvil que tiene un ataque, un mosquito o un trombón, usando sus labios.»

Eran extremadamente populares, escribe, y bien pagados. Su prominencia les permitió actuar en lugares de vodevil tradicionalmente solo para blancos, así como en lugares de vodevil negro. En el momento en que se separaron, Robinson comenzó a actuar por su cuenta, a pesar de la regla. Cuando Estados Unidos entró en la Primera Guerra Mundial, se ofreció voluntario para actuar para las tropas (por su cuenta) y se aseguró un acto en solitario en el Teatro Palace de Chicago.

2. Apareció sin Cara negra

Los artistas de vodevil de principios del siglo XX todavía usaban con frecuencia cara negra, al igual que los artistas blancos del «show de juglares» que comenzaron el vodevil en la década de 1800. Los artistas negros también adoptaron esta convención en 1840.

Pero Robinson y Cooper no llevaban cara negra, según la Biblioteca del Congreso. Y Robinson continuó sin usar cara negra en sus últimos actos en solitario, a pesar de que fue parte del entretenimiento convencional hasta mediados del siglo XX y sigue siendo un legado controvertido (pero presente) en la actualidad.

3. Bailaba con Actores blancos

Al igual que la sociedad estadounidense en general, el mundo de la interpretación estaba altamente segregado. Pero Robinson, cuya fama creció como solista, actuaba con frecuencia con actores blancos. Su primer papel en el cine llegó en 1930 con Dixiana, una película que tenía un elenco predominantemente blanco, y se asoció en películas posteriores con artistas como Shirley Temple.

La asociación de Robinson con Temple, de seis años de edad, le dio fama, pero en las películas que hicieron juntos, asumió el papel de un «sirviente leal y dócil» que recibió grandes cantidades de abuso y no se resistió, escribe Hill.

«Robinson estaba alegre y efervescente cuando jugueteaba con el sirviente de la casa interpretado por Hattie McDaniel», escribe; » lo estaba aún más cuando atrajo a la nieta de seis años del patriarca del Sur (Temple) para que subiera a la cama, enseñándole su famoso baile de escaleras.»

Los papeles cinematográficos de Robinson pueden haber sido controvertidos, pero en su propia vida trabajó para combatir el racismo, Hill escribe en una pieza separada. Ayudó a fundar el Gremio de Actores Negros de América y recaudó enormes sumas de dinero para organizaciones benéficas y beneficios, escribe. En su memoria, el Congreso aprobó una resolución en 1989 haciendo de hoy, su cumpleaños, el Día Nacional del Claqué.

Robinson se merece la última palabra. Aquí está con su célebre baile de escaleras:

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