Hornøya

La dernière observation au monde ?

Hornøya abritait autrefois le Grand Auk, apparenté au Razorbill, mais mesurant près d’un mètre de haut et complètement sans vol, un peu comme l’équivalent nordique d’un pingouin. Les grands Auks étaient totalement adaptés à une vie de chasse aux poissons sous l’eau. Malheureusement, ces adaptations signifiaient également qu’ils avaient peu de moyens de défense contre les humains. Alors que les bateaux exploraient les mers du Nord, les îles non perturbées où ces oiseaux se reproduisaient ont été découvertes. Les marins affamés, fatigués de l’alimentation du marin, ont tué et mangé de nombreux Grands Auks et leurs œufs. Les rats clandestins sur les navires des marins ont colonisé les îles auk et ont également mangé un grand nombre d’œufs de Grands Auk.

Au milieu des années 1700, il y a eu une demande soudaine de grandes plumes de Daurade pour farcir les oreillers et un grand nombre de personnes ont été récoltées. Au 19ème siècle, les scientifiques occidentaux ont réalisé que le Grand Auk se dirigeait vers l’extinction. Ironiquement, les musées sont alors devenus désespérés d’exposer des spécimens de cet oiseau rare, de sorte que les chasseurs ont été chargés de tirer et de rapporter leurs peaux au musée. En 1844, les derniers Grands Auks reproducteurs ont été tués en Islande. Peu de temps après, l’espèce a été déclarée éteinte.

Hornøya tient une place dans l’histoire du Grand Auk grâce à Lorenz Brodtkorb, un habitant de Vardø au 19ème siècle.

En avril 1848, Brodtkorb et quelques compagnons ramaient de Vardø à Reinøya, l’île voisine de Hornøya. Dans la ligne droite entre les deux îles, quatre oiseaux nageurs ont attiré leur attention. Bien qu’ils soient des chasseurs compétents et familiers avec l’avifaune de Varanger, ils n’avaient jamais rien vu de tel auparavant. Un des amis de Brodtkorb lui a demandé de tirer sur les oiseaux afin qu’ils puissent les examiner de près. Brodtkorb a tiré et tué l’un des oiseaux. Il l’a décrit comme « de la taille d’une oie Brent” mais « avait la forme d’un auk”. Il a également noté une tache blanche à côté de l’œil d’oiseau, bien que malheureusement sa balle ait brisé le bec et arraché une grande partie de l’autre côté de la tête. Il a également noté que « les ailes étaient si petites » en supposant que c’était la raison pour laquelle les oiseaux ne s’envolaient pas lorsque son bateau s’approchait d’eux. Ramenant le cadavre sur terre « imbibé d’eau et de sang”, Brodtkorb l’a jeté sur le rivage. Il avait l’intention de venir le récupérer plus tard mais à son retour, la mer avait emporté l’oiseau. Il partit dans son bateau pour tenter de retrouver les trois oiseaux survivants sans succès.

Quelques mois plus tard, Brodtkorb raconta son histoire à son ami scientifique Nordvi, qui vivait dans le Varangerfjord à Mortenses. Nordvi a écouté la description de Brodtkorb de son oiseau. Après avoir établi qu’il ne s’agissait pas d’une espèce de plongeur (Brodtkorb a insisté sur le fait qu’il en avait tiré beaucoup!) et en entendant parler des petites ailes de l’oiseau, Nordvi ouvrit l’un de ses livres à une photo d’un Grand Auk. ”Le voilà », dit Brodtkorb.

Il a fallu attendre 1855 avant que la nouvelle de cette observation tardive du Grand Auk ne parvienne à la communauté scientifique au sens large. John Wolley, un naturaliste anglais, explorait la Scandinavie dans les années 1850, finançant son voyage en collectant et en vendant les œufs d’oiseaux scandinaves, notamment des hiboux Faucons, des Faucons gerfauts et des Grues cendrées. En 1855, Wolley était à Vardø, aux côtés de son ami et collègue ornithologue Alfred Newton, lorsqu’ils ont entendu parler de la Grande rencontre Auk de Brodtkorb. Avec un vif intérêt pour les oiseaux, en particulier les espèces éteintes, Wolley était très excité d’explorer la théorie selon laquelle le Grand Auk pourrait toujours exister, malgré les 7 années qui se sont écoulées depuis l’observation de Brodtkorb. Leur recherche a été vaine mais à partir de ce moment, Wolley et Newton sont devenus obsédés par la redécouverte du Grand Auk, visitant l’Islande 3 ans plus tard, où les derniers Grands Auks ont été enregistrés en reproduction en 1844.

La rencontre de Brodtkorb semble assez convaincante, mais sans spécimen pour le prouver sans équivoque, les Grands Auks de Vardø de 1848 constitueront une autre observation non prouvée (mais hautement probable) des derniers Grands Auks du monde.

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