Le combat pour Bert et Ernie de Sesame Street en tant que couple gay, expliqué

Bert et Ernie sont-ils gays? Cela dépend à qui vous demandez.

Sesame Street a toujours eu une réponse officielle cohérente (non, ce n’est pas le cas), mais cela n’a pas empêché les deux célèbres colocataires de felt de devenir des icônes gays et d’occuper un rôle unique dans le mouvement des droits queer. La controverse sur leur homosexualité perçue fait rage par intermittence depuis des décennies, dirigée à la fois par des alliés et des adversaires — et une nouvelle flambée montre que cela ne va pas disparaître de sitôt.

Dimanche, Mark Saltzman, qui a remporté sept Emmys de jour pour son travail d’écrivain sur Sesame Street entre 1985 et 1998, a accordé une interview profondément émouvante et de grande envergure au média de culture queer Queerty. Il y discutait de l’écriture de Bert et Ernie comme des reflets de lui-même et de son partenaire de longue date, Arnold Glassman (un éditeur renommé qui a travaillé sur des films comme Raising Arizona ainsi que le documentaire queer emblématique The Celluloid Closet avant sa mort en 2003).

« Quand j’écrivais Bert &Ernie, ils l’étaient”, a déclaré Saltzman.  » Je n’avais pas d’autre moyen de les contextualiser. »

Les commentaires de Saltzman sur Bert et Ernie ont été donnés dans le contexte d’une interview approfondie avec David Reddish sur l’expérience de Saltzman qui sort et devient adulte dans l’ombre de l’épidémie de SIDA. Mais Queerty a publié l’article avec un titre annonçant une « réponse” à la question, « Bert et Ernie sont-ils un couple? »Et le débat séculaire sur Bert et Ernie est devenu l’histoire.

Mardi, la « réponse” de Saltzman est devenue virale, provoquant une vague massive de débats et de controverses sur les deux Muppets — et une négation officielle de Sesame Street — sous la forme d’un tweet désormais supprimé contenant la déclaration suivante:

La déclaration de l’Atelier Sesame selon laquelle Bert et Ernie « n’ont pas d’orientation sexuelle” a provoqué une journée de réactions négatives généralisées. De nombreuses personnes ont exprimé leur tristesse et leur indignation, soulignant que Sesame Street et les Muppets ont toujours inclus un large éventail d’expressions romantiques hétéronormatives (et sexuelles implicites) et que la déclaration officielle semblait ignorer cette histoire pour effacer l’identité queer.

Quelques heures plus tard, la société a de nouveau essayé avec une déclaration différente, apparemment destinée à remplacer le tweet précédent, qui a été supprimé mercredi après-midi. La nouvelle tentative a rappelé à tout le monde que Sesame Street est « inclusive” mais que Bert et Ernie ne sont toujours que des amis.

La négation officielle a été reprise par le maître de marionnettes Frank Oz, qui interprétait à l’origine Bert face à Jim Henson dans le rôle d’Ernie, et qui a déclaré sur Twitter que « Ce n’est pas le cas, bien sûr. »Pourtant, Oz a continué à admettre, interrogé par des fans qui se demandaient pourquoi il semblait attribuer à Bert une orientation hétérosexuelle par défaut, « Je n’ai pas eu à penser à ma propre orientation sexuelle comme quelque chose qui doit être validé. »

Cette deuxième remarque d’Oz souligne les hypothèses erronées derrière la réponse de Sesame Street. Il reconnaît également que les fans queer sont habitués à être effacés et ont été formés par des décennies de médias à extrapoler des sous-textes queer à partir de récits canoniques qui refusent de reconnaître ouvertement leur existence.

Pour les fans queer à la recherche de sous—textes narratifs, il y a beaucoup à trouver dans les personnages de Bert et Ernie; après tout, il y a une raison pour laquelle nous, en tant que culture, discutons de leur relation depuis des décennies, une raison pour laquelle ils continuent d’être considérés comme des icônes gays à travers les générations – et une raison pour laquelle les gens ont passé des décennies à en être fous.

Bert et Ernie ont été chargés de sous—textes queer dès le début

Créés en 1969 — ils étaient les seuls Muppets originaux à faire leurs débuts avec le pilote original de Sesame Street – Bert et Ernie semblent avoir été clairement calqués sur le célèbre couple étrange de Neil Simon, Oscar et Felix, qui étaient extrêmement populaires et avaient imprégné la culture dans les années 60.

Le Muppeteer de longue date Eric Jacobson, qui joue Bert depuis 1997, est parti on dit qu’il croit que le couple étrange a été l’inspiration de Bert et Ernie. Il a utilisé cela comme raison pour contester leur queer implicite (« Si vous connaissez la genèse des personnages, c’est une idée absurde”), mais il convient de noter que Bert et Ernie sont apparus sur la scène un an avant la version télévisée de The Odd Couple, qui était connu pour son sous-texte queer et son ambiguïté sexuelle.

Au fil des ans, la bizarrerie subtextuelle de Bert et Ernie est devenue incroyablement évidente pour tous ceux qui ont des yeux. Prenons, par exemple, l’apparition du couple dans le Noël spécial de 1978 sur Sesame Street, dans lequel ils obtiennent une intrigue secondaire entière empruntée à O. La célèbre nouvelle d’Henry « Le cadeau des Mages. »

Dans cette histoire, un couple d’amoureux jeunes mariés sacrifie leurs biens les plus aimés pour s’acheter des cadeaux de Noël — car bien sûr leur amour profond l’un pour l’autre est le vrai cadeau. Compte tenu des connotations romantiques bien connues de cette nouvelle, il est incroyablement facile de voir à quel point, même au début, la relation de Bert et Ernie semblait être plus qu’une simple amitié.

C’est juste gratter la surface du genre de choses que font Bert et Ernie qui semblent transcender les limites normales de l’amitié et du fait d’être colocataires. Ils partagent une chambre. Ernie est assis sur les genoux de Bert. Bert regarde Ernie prendre des bains. Ils sont célèbres bras dessus bras dessous sur la pochette d’un album de Sesame Street intitulé Love. Tout est assez gay!

En 1980, Kurt Andersen, écrivain et plus tard animateur de l’émission de radio publique Studio 360, a écrit ce qui pourrait être la première référence textuelle à la bizarrerie de Bert et Ernie. Dans son livre d’essais comiques, The Real Thing, il a écrit:

Chez les homosexuels, Bert et Ernie de Sesame Street sont la vraie chose. Bert et Ernie se conduisent de la même manière aimante et discrète que des millions d’hommes, de femmes et de marionnettes gays. Ils font bien leur travail et vivent ensemble une vie magnifiquement installée dans un cabinet impeccablement décoré.

Andersen, dont la femme travaillait pour Sesame Street, a déclaré au Wall Street Journal en 2009 qu’il avait l’intention que sa déclaration ne soit rien de plus qu’une blague. « Je n’ai aucun souvenir que ce soit une ”rumeur » en 1978-80 lorsque j’écrivais La Vraie Chose », a-t-il alors déclaré. « Pour autant que je sache, c’était simplement et purement une de mes blagues. »

Joint pour commenter, Andersen a maintenu sa déclaration de 2009. « Je ne crois pas qu’il y ait eu beaucoup de discussions publiques, sérieuses ou non, sur la crypto-gaieté du Couple étrange dans les années 1960 et 70”, a-t-il écrit dans un e-mail.

« Ce genre de discours n’est apparu que concernant le travail sur les personnages hétéros par des écrivains gays — le plus célèbre, si Qui a peur de Virginia Woolf était en quelque sorte ”vraiment » à propos d’un couple gay », a-t-il ajouté. « En 1980, quand j’ai publié mon Bert &Ernie thing, il n’y avait toujours pas de personnages gays dans les médias de masse. La pièce du zeitgeist à laquelle je répondais était, juste une décennie après Stonewall (qui s’est produite quelques mois avant la première de Sesame Street) et la première marche des fiertés, la nature fraîchement « normalisée » de la gaieté dans des endroits comme New York. »

Mais alors qu’Andersen plaisantait peut-être, le zeitgeist dont il a parlé a été crucial pour façonner la perception de Bert et Ernie en tant que couple. Cette forme deviendrait plus prononcée au fil des années 80, en grande partie à cause d’un homme qui les écrirait tout au long de la décennie au cours de laquelle ils sont apparus comme des icônes queer controversées.

Les commentaires de Saltzman sur Bert et Ernie ne peuvent pas être extraits du reste de son incroyable interview sur le fait de sortir dans l’ombre du sida

Au total, l’interview de Queerty de Saltzman a peu à voir avec les Muppets. En fait, toutes les mentions des Muppets, y compris les commentaires de Saltzman sur Bert et Ernie, sont faites dans le contexte de la discussion sur l’identité queer et d’autres types d’identités vécues telles qu’expérimentées par l’équipe créative et les invités qui ont travaillé sur Sesame Street au fil des ans.

La conversation entre Saltzman et l’intervieweur Reddish est éclairante et poignante, revenant fréquemment à l’expérience de Saltzman en tant que jeune homme gay au début des années 80, qui a trouvé son chemin au moment où l’épidémie de SIDA commençait à être largement comprise.

« En pensant à être dehors à ce moment-là, il est difficile de sortir cela de la vie au milieu d’une épidémie”, a-t-il déclaré à Reddish. « Les gens ont juste disparu, et tout le monde était dans une sorte de panique. »

L’expérience de Saltzman a clairement eu un impact sur son passage à Sesame Street, où il était l’un des rares employés ouvertement queer et où les problèmes sociaux étaient clairement réfractés à travers une lentille adaptée aux enfants.

« Cela ne semblait pas être quelque chose que nous pouvions toucher à l’antenne”, a déclaré Saltzman, faisant référence à la fois à l’épidémie de sida et à l’identité queer. « Je me souviens avoir lancé au département de l’éducation, aux gardiens du programme d’études, du contenu gay, juste pour me débarrasser de ma conscience. Et je me souviens d’avoir été terrassé d’une manière qui m’a fait penser que c’était une cause perdue. »

Mais il y avait un endroit où Saltzman a pu insérer sa propre expérience vécue en tant qu’homme gay dans son écriture, et c’était à travers les personnages de Bert et Ernie. Notant que lui et Glassman étaient déjà ensemble quand il est venu à Sesame Street, Saltzman a déclaré que les gens les appelaient tous les deux Bert et Ernie et ont déclaré: « Je ne pense pas savoir comment les écrire autrement, mais en tant que couple aimant. »

« C’est ce que j’ai eu dans ma vie, une relation BertErnie », a déclaré Saltzman. « Comment pourrait-il ne pas s’imprégner? Les choses qui tiqueraient Arnie seraient celles qui tiqueraient Bert. Comment ne pourrait-il pas? »

Après que ses commentaires à Queerty ont déclenché une journée de débat, y compris la répudiation de Sesame Street, Saltzman les a ramenés dans le New York Times. « Il y a une différence”, a-t-il déclaré au Times, entre « apportez ce que vous savez dans votre travail” et « Bert et Ernie sont gays. »

Mais il est également important de noter que si le commentaire original de Saltzman à Queerty selon lequel « quand j’écrivais Bert &Ernie, ils étaient ”amants était vrai, cela semble avoir été une impulsion née de la profonde crise existentielle d’être gay pendant l’épidémie de SIDA. C’était une époque où toute une culture était attaquée — sinon directement par la maladie, puis par les nombreux paramètres homophobes qui aggravaient sans doute l’ampleur de la tragédie.

Pour un homme queer, écrire Bert et Ernie comme s’ils étaient amants dans les années 80 n’était pas un ordre du jour — c’était un moyen de s’affirmer positivement et d’affirmer sa relation à une époque où tout autour de vous travaillait pour vous effacer.

« Ce fut l’un des moments les plus heureux de ma vie”, a déclaré Saltzman à propos de son mandat à Sesame Street, « sauf que tout le monde continuait à mourir. »

Il est important de garder ce paradoxe à l’esprit lorsque l’on considère comment le Bert et Ernie que Saltzman a écrit ont évolué dans les années 90. À cette époque, principalement en raison d’agitateurs homophobes, Bert et Ernie sont devenus des parties perpétuellement discutées du soi-disant « agenda gay ». »

Dans les années 90, Bert et Ernie ont été rédigés dans le « programme homosexuel. »Dans les années 2010, ils étaient devenus des symboles du mariage homosexuel.

Dans les années 90, Bert et Ernie sont devenus considérés par certains comme des éléments menaçants d’un mode de vie homosexuel perçu comme empiétant sur une culture hétéronormative dominante.

En 1993, the New Voice, un journal gay régional, a rapporté qu’à Tupelo, dans le Mississippi, la panique gay avait surgi après l’apparition de Bert et Ernie dans le cadre d’un arrêt de la tournée de Sesame Street dans une arène locale.

« Les responsables du colisée de Tupelo disent avoir été bombardés de parents inquiets voulant savoir si deux des personnages fictifs sont homosexuels », a noté le journal. « Les responsables disent que des rumeurs selon lesquelles les personnages de Bert et Ernie de Sesame Street dépeignent soi-disant un couple homosexuel ont circulé à travers le pays. »

En 1994, un pasteur pentecôtiste du nom de Joseph Chambers déclara pour l’anecdote la guerre contre Bert et Ernie dans son émission de radio. Chambers, diffusant dans quatre États, aurait fustigé le fait que les deux Muppets vivaient ensemble, « des vacances ensemble et ont des caractéristiques efféminées. … Dans un spectacle, Bert apprend à Ernie à coudre. Dans un autre, ils tendent les plantes ensemble. Si cela n’est pas censé représenter une union homosexuelle, je ne peux pas imaginer ce que cela est censé représenter. »

La même année, le New York Times a relaté une préoccupation croissante parmi les parents et les groupes religieux selon laquelle Ernie et Bert étaient queer, notant que TV Guide avait reçu des lettres de parents inquiets et que l’Atelier de télévision pour enfants, qui produisait Sesame Street, avait une déclaration prête à répondre à de telles plaintes.

La langue officielle de Sesame Street des années 90 est presque identique à la langue utilisée dans sa déclaration officielle du tweet supprimé de 2018.

« Bert et Ernie, qui sont sur Sesame Street depuis 25 ans, ne représentent pas un couple gay, et il n’est pas prévu qu’ils le fassent à l’avenir”, lit-on dans une déclaration de 1993 recueillie par Snopes.  » Ce sont des marionnettes, pas des humains. Comme tous les Muppets créés pour Sesame Street, ils ont été conçus pour aider à éduquer les enfants d’âge préscolaire. Bert et Ernie sont des personnages qui aident à démontrer aux enfants que malgré leurs différences, ils peuvent être de bons amis. »

Ce n’est en aucun cas la seule réfutation officielle donnée par Sesame Street et ses employés au fil des ans. Parmi les répliques les plus courantes, prononcées pour la première fois par Gary Knell, PDG de Sesame Street Workshop, dans les années 90 et répétées par lui et par d’autres dès 2007: « Ce sont des marionnettes. Ils n’existent pas sous la taille. »

Mais ces réfutations répétées n’ont fait que renforcer le statut d’icônes queer du duo. En 2000, un écrivain a présenté des poupées Bert et Ernie lors de son mariage homosexuel comme une répudiation de la frénésie homophobe autour des personnages; en 2002, l’atelier de Sesame Street a arrêté la diffusion d’un film indépendant culte appelé Ernest et Bertram qui a refondu les personnages comme homosexuels.

Dans les années 2010, en conjonction avec l’adoption massive de lois sur le mariage homosexuel dans une grande partie des États-Unis, le débat bouillonnant a pris de l’ampleur. En 2010, la discussion sur le fait queering des personnages de Sesame Street a été largement répandue, en partie provoquée par un tweet du compte officiel de Sesame Street qui a lu pour certains comme une confirmation de l’homosexualité de Bert.

En 2011, un virus Change.org une pétition demandant à Sesame Street de laisser Bert et Ernie se marier a suscité une vague d’indignation et de débat. La pétition a finalement recueilli près de 11 000 signatures et a fait long feu en raison de la réponse de Sesame Street, mais le débat sur Bert et Ernie queer a duré beaucoup plus longtemps — et s’est reporté à la décision historique de la Cour suprême de 2013 sur le mariage homosexuel, qui a conduit à cette couverture emblématique du New Yorker:

Jack Hunter / The New Yorker

« C’est génial pour nos enfants”, a déclaré le l’artiste Jack Hunter, à propos de la décision, « un moment que nous pouvons tous célébrer. »

Mais bien sûr, cela n’a pas empêché la controverse de continuer. En 2014, précurseur de notre épidémie de gâteaux politiques, une boulangerie d’Irlande du Nord a refusé de cuire un gâteau avec Bert et Ernie parce que le gâteau soutenait le mariage homosexuel. Le gâteau avait été commandé, ironiquement, pour commémorer la Journée internationale contre l’homophobie.

En 2016, Sesame Street a une fois de plus dû mettre le pied à terre et étouffer le désarroi de son couple le plus célèbre. Une campagne de prévention et de sensibilisation aux MST a présenté avec effronterie Bert et Ernie en passant en revue les résultats de leurs tests, à la recherche de tout le monde comme d’un couple aimant et sûr.

Sesame Street n’était pas trop satisfaite de cela et a rapidement retiré les droits d’auteur de l’utilisation sans licence de ses caractères.

Il y a un thème émergent dans tout cela : cela fait des décennies que Bert et Ernie n’ont pas été autorisés à être « juste” des marionnettes. Et c’est une grande raison pour laquelle le smackdown de Sesame Street de l’affirmation initiale de Saltzman selon laquelle il les a écrits alors que les personnes dans une relation amoureuse sonnaient si creux pour tant de gens.

Cela fait des décennies que Bert et Ernie n’étaient « que” des marionnettes

Étant donné que Bert et Ernie ont été à plusieurs reprises intégrés dans l’agenda gay par des homophobes, il est une question de fierté pour les fans queer de les considérer subversivement comme une représentation joyeuse d’une relation queer positive — c’est pourquoi le déni de Sesame Street mardi a frappé de nombreuses personnes comme homophobes.

La réponse selon laquelle les Muppets ne sont pas sexuels a également suscité de nombreuses réfutations dans lesquelles les fans ont souligné les nombreuses fois où les Muppets, à la fois sur et hors de Sesame Street, ont été autorisés à se reproduire — apparemment sexuellement — et à avoir des relations amoureuses hétéronormatives:

La Wikia des Muppets a une entrée entière consacrée à présenter des couples de Muppets — dont au moins 10 qui apparaissent sur Sesame Street. Bien sûr, ce sont tous des couples hétérosexuels, et cette différence semble vraiment être au cœur du licenciement par Sesame Street de Bert et Ernie comme n »ayant aucune « orientation sexuelle. »Ce n’est pas que l’orientation sexuelle n’existe pas dans l’émission; c’est que toute orientation autre qu’hétérosexuelle n’existe pas dans l’émission.

Et alors que certains ont essayé de prétendre que la déclaration est une victoire pour l’asexualité, ce n’est pas le cas, car l’univers de Sesame Street n’est pas celui qui reconnaît un spectre sexuel. Dans ce contexte, utiliser l’asexualité pour effacer l’identité queer finit par effacer tout le monde.

De même, Bert et Ernie ne sont pas exactement des exemples importants d’amitiés platoniques douces et saines — parce que l’univers de Sesame Street regorge de ces exemples, entre amis de tous les sexes.

Bert et Ernie ne sont pas un exemple unique et important de la façon dont les hommes peuvent être amis, car ce n’est pas un problème dans le monde que Sesame Street a créé. C’est un problème qu’il y ait des exemples hétéronormatifs de romance, et de relations sexuelles implicites, partout dans Sesame Street, parce que l’univers n’a pas montré qu’il était possible que d’autres types de relations amoureuses, ou de relations sexuelles implicites, existent.

Par-dessus tout, il est regrettable que tout cela ait éclipsé l’importance plus grande des paroles de Saltzman sur son expérience dans les années 80. Les commentaires de Saltzman sur la raison pour laquelle il a écrit Bert et Ernie comme un reflet de lui-même et de sa relation sont culturellement importants à un niveau qui n’a rien à voir avec les Muppets; ils parlent de la façon dont les voix marginalisées se sont toujours trouvées à l’intérieur et se sont exprimées à travers un codage sous-textuel, car pendant si longtemps, c’était la seule façon dont elles pouvaient.

C’est peut-être aussi la raison pour laquelle l’histoire de Bert et Ernie en tant qu’icônes queer est aussi une histoire de personnes indignées par l’idée qu’elles sont des icônes queer. Parce qu’il y a tellement de déniabilité plausible autour de leur sous—texte — la déniabilité dont Sesame Street fait bon usage – il est impossible de dire qu’ils le sont ou qu’ils ne le sont pas.

Tant que Bert et Ernie pourraient être queer, ils continueront à enrager les homophobes qui cherchent à les utiliser pour impliquer une conspiration gay pour infiltrer la culture pop dominante.

Et tant qu’on les empêchera d’être ouvertement, ouvertement et joyeusement queer, ils continueront — ironiquement — à perpétuer le même effacement culturel que Saltzman et son partenaire Glassman ont travaillé à déconstruire et à détruire.

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