Réformes Gracchi

Par Levi Clancy pour Lecteur Étudiant le jeudi 9 Octobre 2008
mise à jour le 18 septembre 2017

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Les succès militaires et diplomatiques de Rome autour de la Méditerranée ont entraîné des pressions économiques et politiques imprévues sur l’État. Alors que les conflits entre factions avaient toujours fait partie de la vie politique romaine, les enjeux étaient maintenant beaucoup plus élevés; un gouverneur provincial corrompu pouvait acquérir une richesse incroyable; un commandant militaire prospère n’avait besoin que du soutien de ses légions pour gouverner de vastes territoires. À partir des guerres puniques, l’économie romaine a commencé à changer, concentrant la richesse entre les mains de quelques clans puissants et provoquant des tensions politiques au sein de Rome.

Une grande partie des territoires nouvellement conquis ont été saisis par des familles riches et puissantes. De plus, comme seuls les hommes qui pouvaient fournir leurs propres armes étaient éligibles pour servir dans les Légions, la majorité des troupes romaines provenaient des propriétaires terriens de la classe moyenne qui, théoriquement, se battraient pour défendre leurs propres terres. Comme les campagnes militaires durent maintenant des années plutôt que quelques mois, les soldats ne pouvaient pas retourner travailler dans leurs fermes. Leurs possessions étant en jachère, leurs familles se sont rapidement endettées et leurs terres ont été perdues au profit de créanciers – généralement de riches propriétaires terriens qui ont consolidé ces propriétés en vastes latifundia. Les anciens soldats de la classe moyenne revenaient d’années de campagne pour se retrouver sans terre, incapables de subvenir aux besoins de leurs familles et, ironiquement, sans emploi car les succès des Légions faisaient des esclaves une source de main-d’œuvre beaucoup moins chère.

En 133 av. J.-C., le déséquilibre économique était trop aigu pour être ignoré, mais les riches patriciens et les vieilles familles du Sénat avaient tout intérêt à préserver le statu quo. Il semblait qu’une réforme agraire par les voies traditionnelles était une perspective peu probable. En 133 av.J.-C., un tribun, Tiberius Sempronius Gracchus, tenta d’introduire une réforme agraire pour redistribuer les « terres détenues par le public » aux soldats qui revenaient maintenant sans terre. Il proposa l’application d’une loi romaine, qui avait pour la plupart été ignorée, qui limitait l’utilisation des terres publiques. Alors que les « terres publiques » appartenaient techniquement à l’État, ces terres étaient souvent utilisées par de riches propriétaires terriens, dont de nombreux sénateurs. En vertu de l’application de cette loi, beaucoup d’entre eux perdraient des biens.

Comme il semblait peu probable que le Sénat accepte d’appliquer la loi, Tibère contourne entièrement le Sénat et tente de faire passer sa réforme par l’Assemblée plébéienne comme un plébiscite, en utilisant le principe juridique de la Lex Hortensia. Bien que techniquement légal, cela constituait une violation de la coutume politique et indignait de nombreux patriciens. Le Sénat a bloqué Tibère en soudoyant son collègue tribun pour mettre son veto au projet de loi. Tibère a ensuite adopté un projet de loi pour destituer son collègue de ses fonctions, violant le principe de collégialité. Avec le retrait du veto, la réforme agraire a été adoptée. Un Sénat furieux a refusé de financer la commission foncière. Tibère a utilisé l’assemblée plébéienne pour détourner des fonds des revenus de Pergame pour financer la commission, contestant le contrôle du Sénat sur les finances de l’État et la politique étrangère. Quand il devint clair que Tibère n’avait pas assez de temps pour terminer ses réformes agraires, même avec un soutien politique et économique, il annonça qu’il se présenterait à nouveau au tribunat, violant l’annualité. Ce fut la goutte d’eau pour les patriciens qui, craignant que Tibère ne se fasse passer pour un tyran, répondirent en massacrant Tibère et 300 de ses partisans dans les rues de Rome.

Le frère cadet de Tibère, Gaius Sempronius Gracchus, tenta de poursuivre les réformes politiques en utilisant des tactiques similaires près de dix ans plus tard. Il semble avoir été plus un démagogue qui a tenté de faire passer une série de lois populaires pour obtenir le soutien populaire plutôt que d’être un réformateur politique avec un programme spécifique comme son frère. Il n’était ni aussi réussi, ni aussi populaire que son frère aîné, mais il a réussi à créer de nombreux ennemis politiques. L’escalade des tensions politiques a finalement explosé une fois de plus dans la violence sur la colline du Capitole, où Gaius Gracchus et 3 000 de ses partisans ont été tués.

Quelles que soient leurs intentions, les carrières politiques des frères Gracchi avaient brisé les traditions politiques de Rome et introduit la violence de la foule comme outil de la vie politique romaine. C’était un changement dont la République ne se remettrait pas.

Tibère et Gaius Gracchus tentèrent une réforme agraire. Ils confisquèrent des terres aux classes aisées et les distribuèrent aux prolétaires. Ils ont tous les deux été assassinés. Ce fut la première effusion de sang dans la politique intérieure romaine.

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